Un primate paralítico vuelve a caminar con implante de “Wi-Fi cerebral”

Investigadores del Instituto Federal Suizo de Tecnología fabricaron un implante que emite señales inalámbricas entre el cerebro y el cuerpo como parte de un estudio. Esto que algunos han empezado a llamar “Wi-Fi cerebral”, ayudó a que unos primates paralizados recuperaran cierto grado de control en su cuerpo.

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Los macacos Rhesus no tenían movilidad debido a una seria lesión en la médula espinal. El equipo logró “inhibir” esta lesión enviando directamente las instrucciones desde el cerebro hacia los nervios, con la finalidad de controlar el movimiento de las piernas. Los especialistas dicen que esta tecnología podría estar lista para empezar pruebas en humanos en un periodo de diez años.

 

¿Cómo funciona?

Básicamente, una lesión en la médula espinal puede resultar en la disminución o el bloqueo total de las señales eléctricas que viajan entre el cerebro y el resto del cuerpo, lo que provoca perdida de sensibilidad o parálisis. Raramente una mielopatía es curable, y una potencial solución es emplear la tecnología para hacer un “bypass”.

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En este estudio, se implantó un chip en la región cerebral de los macacos encargada de controlar el movimiento. La función de este dispositivo es leer los picos de actividad eléctrica que representan las instrucciones para mover las piernas y enviarlas a una computadora próxima.

Esta computadora procesa y descifra las señales para enviar el mensaje correcto a otro implante en la medula espinal del primate con el objetivo de promover un estímulo eléctrico en los nervios apropiados. Todo este proceso acontece en tiempo real.

 

Un experimento exitoso.

Los resultados, publicados en la revista Nature, revelan que los macacos recuperaron cierto grado de control sobre sus piernas en el transcurso de seis días, al grado de poder caminar en línea recta sobre una cinta.

En declaraciones hechas para la BBC, el Dr. Gregoire Courtine aseguró que “se trata de la primera ocasión en que la neurotecnología restaura la locomoción en primates. El movimiento estaba próximo al normal en el estándar básico de caminata”. Sin embargo, hasta ahora los científicos no lograron probar su capacidad de girar o tomar diferentes direcciones.

 

Un avance significativo.

Mientras es perfectamente posible que esta tecnología sea extrapolada a los humanos, nuestra forma de andar es diferente a la de los primates. No olvidemos que evolucionamos como seres bípedos, una condición que exige formas más avanzadas de estimular el músculo.

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Una locomoción útil también exige control en el equilibrio, dirección y evasión de obstáculos, aspectos que no fueron abordados en el experimento.

Sin embargo, no es algo demasiado alejado de nuestra realidad, pues la tecnología para superar la parálisis es un campo con un desarrollo acelerado, con muchos avances importantes. Por ejemplo, ya se han usado ondas cerebrales para controlar una prótesis robótica, la estimulación eléctrica de la medula espinal también ayudó a cuatro pacientes paralíticos a ponerse de pie nuevamente y un implante permitió que un hombre paralitico pudiera jugar un videojuego.

Otro de los múltiples abordajes para el tratamiento de la parálisis implica trasplantar células desde la cavidad nasal hacia la medula espinal en un intento por promover una reparación biológica de la lesión. Después de someterse a este tratamiento, un hombre llamado Darek Fidyka que quedó paralizado del pecho para abajo en 2010, ahora es capaz de caminar usando una estructura de apoyo.

Ninguna de las terapias mencionadas está lista para su uso rutinario, pero con el tiempo veremos soluciones realmente aplicables.

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