Posiblemente, astrónomos registraron agujero negro engullendo una estrella de neutrones

La información preliminar apunta a que los observatorios LIGO y Virgo detectaron las ondas gravitacionales del evento, lo que significaría un registro verdaderamente importante para la ciencia. A inicios del mes pasado, tras una serie de mejoras técnicas importantes, los observatorios de ondas gravitacionales volvieron a entrar en operación. Tanto el Virgo, en Italia, como el LIGO, en Estados Unidos, reiniciaron con la promesa de detectar una fusión (merger) de agujeros negros por semana y una de estrellas de neutrones al mes. Sin embargo, en abril terminaron superando las expectativas y alcanzaron a detectar algo más.

colision de agujeros negros

En la comunidad astronómica se empezó a divulgar la noticia de que esta colaboración ítalo-estadounidense logró registrar algo mucho más interesante que los mergers. El pasado 26 de abril, los sofisticados detectores en forma de “L” que emplean tecnología láser para registrar las minúsculas oscilaciones en el tejido de espacio-tiempo se activaron en los dos interferómetros de LIGO, una señal que los astrónomos estadounidenses esperaban con ansias.

Banquete interestelar.

Tras realizar diversas observaciones de agujeros negros colisionando, así como una de estrellas de neutrones colisionando un día antes, la colaboración LIGO-Virgo detectó una mezcla de ambas: un agujero negro devoraba a una estrella de neutrones. La expectativa ante el fenómeno se debe a que, a diferencia de las otras, esta detección es mucho menos frecuente y arroja información única de mucho valor.

Para entenderlo, es necesario considerar la esencia de una estrella de neutrones. Estos objetos extremadamente densos se forman cuando las estrellas, mucho más pesadas que el Sol, entran en colapso. Son objetos que duplican la masa del Sol reducidos a una esfera con un diámetro de 20 kilómetros. El material de una estrella de neutrones es tan denso que una sola cucharadita tendría el peso equivalente a mil pirámides como la de Guiza.

agujero negro merge estrella neutrones

Cuando algo así de peculiar es engullido por otra cosa tan loca como un agujero negro, básicamente se generan las condiciones ideales para estudiar las fronteras de la astrofísica desde diversas perspectivas, como el índice de expansión de nuestro Universo o incluso poner a prueba la eficacia de la relatividad general. Sin embargo, lo más interesante y espectacular de este banquete interestelar es la última parte.

#S190426c.

“La estrella de neutrones será arremolinada en torno al agujero negro en una órbita peculiar”, afirma B. S. Sathyaprakash, un físico teórico de LIGO, en la revista Nature. “Los sistemas agujero negro y estrella de neutrones pueden ofrecer pruebas más rigurosas para la relatividad general”, agregó. Por si fuera poco, los físicos tienen oportunidad de descubrir el estado de la materia al interior de la estrella de neutrones cuando esta sea partida por la mitad debido a la inclemente fuerza de gravedad del agujero negro.

El #S190426c (nombre provisional que recibió el acontecimiento), se ubica a 1,200 millones de años luz de la Tierra. Los investigadores todavía se encuentran en el proceso de análisis de datos y buscan determinar si no se trató de una falso positivo, pues la señal no fue tan intensa como esperaban. Independientemente, el dúo LIGO-Virgo emitió un comunicado con la localización del evento en el cielo para que otros observatorios apunten a esa región y puedan captarlo con mayor detalle en otras franjas del espectro de luz. Las colaboraciones nunca habían sido tan buenas para el estudio del Universo, y eso es algo que debemos celebrar como humanidad.

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